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“미국이 희토류했다”…탈(脫)중국 러쉬 이유있었네
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“미국이 희토류했다”…탈(脫)중국 러쉬 이유있었네
  • 이동훈 기자
  • 승인 2022.05.27 01:50
  • 댓글 0
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미국서 두 번째 규모 희토류 매장지 발견
중국, 트럼프 때도 희토류 무기화 실패해
희토류 세계도처서 발견, 문제는 환경오염

미국이 세계 경제공급망에서 중국을 배제한 신(新)무역질서를 구축하는 가운데 미국에서 두번째로 큰 희토류 매장지가 발견됐다. 이로써 미국은 세일가스ㆍ석유에 이어 러시아ㆍ중국 등과의 냉전에 또 한번의 유리한 고지를 선점했다.

국내 언론 <인사이트>에 따르면 광산업 전문 매체 마이닝닷컴은 니오코프의 엘크크릭 프로젝트가 미국에서 두 번째로 큰 규모의 희토류를 매장지로 간주된다는 보도를 게재했다.

사실이라면 미국은 최대 매장지인 캘리포니아-네바다 접경지역 소재 마운틴 패스(Mountain Pass)와 합쳐져 중국에 버금가는 희토류 매장량을 갖게 된다.

이는 당장 미국이 희토류 최대 생산국가가 된다는 의미는 아니다. 단 트럼프 행정부 때처럼 중국의 희토류 무기화를 견제할 가능성은 높다.

현재 미국은 ‘인도·태평양 경제 프레임워크’(IPEF)와 포괄적·점진적 환태평양경제동반자협정(CPTPP)을 주도하면서, 중국을 세계 경제 공급망에서 고립시키려는 대중국 경제 동맹을 추진하고 있다.

이는 아시아판 경제버전 북대서양조약기구(나토)라고 불러도 무방할 정도로 중국에는 큰 위협으로 다가오고 있다. 우리나라도 미국 주도의 순환 경제 질서의 편입을 서두르고 있다.

중국이 앉아서 지켜볼까? 이런 상황에서 세계 최대의 희토류 생산국(2019년 기준 80%) 중국이 희토류 수출을 통제하지 않을까 하는 시장의 우려도 여기에 기인한다.

중국이 희토류 수출을 막는다면 세계 경제는 혼란에 빠질 수 밖에 없는 것이 일반적인 인식이다. 그러나 중국의 희토류 무기화는 트럼프때도 가능성이 낮았던 카드였다.

이유는 희토류는 알려진 상식과는 달리 미국 호주 인도 에스토니아 등 세계 도처에 매장돼 있다. 사실 중국이 희토류 생산 절대 강국으로 우뚝 서기 전, 최대 생산국은 미국이었다.

문제는 희토류 생산이 어마어마한 환경오염을 불러온다는 데 있다. 아니 심각한 위기를 부른다.

경제성 있는 수준의 희토류를 품은 광물 대다수는 모두 ‘토륨(Th)’과 ‘우라늄(U)’ 등 장수명 방사성 원소를 품고 있다. 여기에 희토류를 개발하기 위한 과정중 선광공정에서는 비산먼지, 방사성함유물질, 중금속 등 함유 폐석과 찌꺼기가 발생하고, 정제공정에서는 유해가스, 중금속, 방사성함유물질, 유기물함유 폐수 및 광물찌꺼기가 나온다.

특히 희토류 1톤을 공정할 때, 황산이 포함된 독성가스 6.3만m3와 산성폐수 20만리터가 발생하고, 암모늄이온(NH4+), 황산염이온(SO42-), 인산염이온(PO43-), 불소이온(F-), 중금속 아연(Zn), 카드뮴(Cd), 납(Pb), 방사성 원소인 토륨(Th 농도 4.7-7.3 mg/L)이 섞인 독성 폐수가 대량 발생한다.

실제 중국 장시성 경우 희토류로 파괴된 환경복구 비용만 6조5000억원에 이르고, 사실상 원상복구도 불가능하다고 판단내렸다.

당연히 인체에도 치명적이어서 백혈병 혹은 선천성 기형아 임신을 유발하는 것으로 전해진다.

미국이 당장 희토류 생산에 착수할 수 없다고 판단하는 이유이다. 하지만 미국이 희토류 정련시설을 자국 내에 확보해 중국이 희토류 수출을 통제하더라도 이를 막아낼 수단으로 삼을 가능성은 매우 높다.


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